06/08/2018

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Agua en Marte

Marte es el único planeta conocido que está habitado exclusivamente por robots. Puede que suene a broma, pero es estrictamente cierto. También es un hecho relevante para demostrar que hay agua en Marte.

Confirmar la existencia de agua en estado líquido en otros cuerpos celestes es muy importante porque demuestra que se reúnen las condiciones necesarias (aunque no suficientes) para la generación o establecimiento de vida como la conocemos. Es a esto a lo que se dedica la Astrobiología. Y es por ese motivo por el que Marte está poblado de robots todos ellos programados para la toma de muestras y análisis en busca de signos de vida o signos de condiciones para la vida, entre otras cosas.

Las apuestas están bastante en contra de encontrar algo de vida en Marte por las conocidas condiciones de la superficie del planeta.

Estos habitantes de Marte han confirmado, en base a las estructuras geomorfológicas halladas, que en el pasado hubo definitivamente agua en estado líquido fluyendo por su superficie. Los intentos por encontrarla han sido en vano ya que, entre otras cosas, la tenue atmósfera marciana no permite que haya agua líquida expuesta en la superficie, puesto que se evapora inmediatamente si está en el lado iluminado por el sol o se congela inmediatamente si está en zonas de penumbra. En definitiva, los habitantes de Marte han estado detectando la presencia de trazas de agua en estados gaseoso y sólido pero la fase líquida ha sido extremadamente esquiva …hasta ahora.

Se acaba de comprobar que nuestro vecino rojo tiene agua en estado líquido y de forma persistente. El hallazgo se ha realizado con el radar MARSIS (Most Advanced Radar for Surface and Ionosphere Sounding instrument) que fue específicamente diseñado y operado para realizar este descubrimiento desde el Mars Orbiter de la Agencia Espacial Europea (ESA)

Funciona transmitiendo pulsos electromagnéticos de baja frecuencia. Las ondas emitidas interactúan con los elementos que hay en la superficie y debajo de ella y su reflejo es capturado y empleado para generar un modelo de composición geológica del planeta.

Como la molécula de agua en fase líquida refleja esas ondas más que cualquier otro componente del subsuelo marciano y debido a la similitud de las lecturas obtenidas con las que se obtienen en glaciares, se ha deducido finalmente que efectivamente es agua líquida lo que hay al fondo de ese lago.

El agua líquida detectada consiste en una masa de unos 20 Km de diámetro situada en el polo sur del planeta. La parte en fase acuosa está bajo una capa de 1 Km de espesor de un manto denso de polvo, minerales y hielo de diferentes composiciones. Aun no se conoce con exactitud el espesor de este lago subterráneo, pero como mínimo es de un metro. Su temperatura se calcula que está entre -10 y -30 ºC pero se mantiene líquido por una alta concentración de sales de Magnesio en disolución.

Es probable que haya más agua en estado líquido por detectar, pero este lago es suficientemente grande como para identificarlo desde la órbita marciana.

El descubrimiento es particularmente importante por varios motivos. Por un lado, indica que hay entornos en Marte que reúnen condiciones suficientes como para albergar vida. Por otro lado, da una idea de dónde hay que seguir buscando. Además, en el caso de Marte, es importante la localización de esta preciada molécula para poder usarla como fuente de suministro en futuros asentamientos humanos.

Sin embargo, las apuestas están bastante en contra de encontrar algo de vida en Marte por las conocidas condiciones de la superficie del planeta que hacen pensar que por mucho que hayamos encontrado agua, sea casi imposible que se haya generado y, mucho menos mantenido hasta ahora.

En cualquier caso, para poder afirmar definitivamente que es agua lo que se ha encontrado, se requieren estudios adicionales repetitivos (así funciona la ciencia …nada es cierto hasta que se confirma de manera contundente)

Ahora se iniciará una nueva etapa de investigación para ir a tomar más muestras. Se espera que aumente el número de misiones a nuestro vecino rojo con nuevos equipos de exploración basados en robots para extracción de muestras. Así que… también se espera que, próximamente, la población robótica de Marte vaya en aumento.

 

 

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